Science

Fight mycotoxin contamination with modern technology

Every consumer will know this problem: you come home from a long trip but the fruits, vegetables, and yoghurt are still in the fridge. “Expiry dates are just an industry trick to sell more food” is a thought that leads some to disregard the mould that has formed on all of these items over time, or even to consider that the food is therefore healthy.

According to a study by the University of Copenhagen, many consumers believe that mold is a sign of “naturalness”. “What is objectively referred to as dirty is less frightening to us than apples which never rot. Similarly, having dirt under one’s nails has become a sign of health”, says Kia Ditlevsen, associate professor of UCPH’s department of food and resource economics.

However, the reality is very different. Mould carries mycotoxins, which are dangerous to human health, and in some cases, can be deadly. These toxic metabolites are divided into subcategories, namely aflatoxins, ochratoxin A (OTA), fumonisins (FUM), zearalenone (ZEN), and deoxynivalenol (DON – also known as vomitoxin), which can all be ingested through eating contaminated food, including dairy products (as infected animals can carry it into milk, eggs, or meat). 

In a home fridge, mould can develop through bad storage — the electricity went off for long and the cooling chain was interrupted, or direct sun exposure for a long period of time — or simple expiry of the product. 

Most disconcertingly, up to 28% of all liver cancers worldwide can be attributed to aflatoxins, and its immunosuppressant features leave humans weakened against other diseases. The features have been known to modern science since the turn of the century. 

In Africa, this is a deadly epidemic. Aflatoxin exposure is more deadly than exposure to malaria or tuberculosis, with 40% of all liver cancers in Africa being related to it. Mycotoxin contamination can occur through inadequate food storage, but more importantly, it occurs in the absence of the correct crop protection measures, including chemicals.

In modern agriculture, we prevent most of the exposure to mycotoxins by using fungicides. However, chemical crop protection products have been seen with increasingly critical eyes. All too often, those calling for bans of XYZ chemical pretend that farmers ought just use “an alternative”, but all too regularly these alternatives do not exist, or have, as with the example of genetic engineering, been outlawed already.

Gene-editing technologies such as CRISPR-Cas9 can help solve farm safety concerns such as the ones raised by fungi. Fungal pathogens, such as Fusarium proliferatum, which attacks diverse crops, including wheat, maize, rice, asparagus, date palm, garlic, onion, can be studied and better understood using this technology. In the case of Fusarium oxysporum, which befalls both plants and animals, gene-editing can disrupt the genes of interests. A different method of genetic engineering, known as gene-silencing (arrived to through a method known as RNA interference), can create aflatoxin-free transgenic maize. Particularly for developing nations, this would mark a breakthrough improvement of consumer health and food security.

However, if the European Union keeps its current legislation on genetic engineering, and goes even further by exporting these rules and regulations to development aid partners in Africa, then these innovations will not be of use to consumers domestic and abroad. In order to tap into the potential of the gene-revolution, we need to change outdated legislation and Europe and usher in a new century of biotechnology.

We owe it to ourselves.

Putting a price on the European Green Deal

A Commission impact assessment lays out what happens if the EGD is implemented, and it does not look good, writes the Consumer Choice Center’s Bill Wirtz.

The European Green Deal (EGD) is one of the cornerstones of the Von der Leyen Commission. It is hardly controversial to say that European policymakers have responded to public pressure with more environmentally friendly policies, which have, in turn, created heated debates over many other EU policies, ranging from CAP reform to the EU-Mercosur free trade agreement or the reform of the Emissions Trading System.

The EGD is ambitious – it seeks out to reach zero net emissions by 2050, with “economic growth decoupled from resource use“. It intends to do so through structural reform in the field of agriculture, decarbonising the energy sector, and laying out new taxation schemes to avoid unsustainable imports into Europe. However, the appropriate question is: at what cost? The additional expenditure for the European Union per year (between 2020 and 2030) will be a whopping €260bn. But it does not stop there.

At the end of September, the European Commission released an impact assessment that answers this question. This document has largely remained uncommented by Commission officials, or in the broader media landscape, which is surprising because it contains crucial data points. For once, in most models laid out in the assessment, GDP is expected to shrink. This is in close relationship with declines in employment, consumption, and exports. The latter will be particularly devastating for countries that heavily rely on export industries, which employ people with limited re-employment opportunities. As service industries – such as the financial sector – will be less affected, this will widen the opportunity gap in the labour market.

“We should be transparent about the effects of the European Green Deal, especially if it implies a worsened situation for consumers”

Another weight on existing inequalities will be rising energy prices for consumers. As the German energy shift (Energiewende) has shown already, a quick change to renewable energy sources, arrived through subsidisation programmes, has sharply increased consumer energy prices. The Commission’s impact assessment recognises that, though in a way that puts into question their consideration of the importance of social sustainability: “A drawback from a social perspective are the higher energy prices for consumers.” Calling it a “drawback” hardly does the immense cost for low-income consumers any justice.

A common narrative in the debate surrounding the EGD is that environmental policy shifts enable job and wealth creation. EGD Commissioner Frans Timmermans likes to talk about “green jobs”, referring to the opportunities created by the Commission’s plans. Instead of the COVID-19 crisis giving him pause, Timmermans says that “our response to the COVID-19 crisis allows us to save jobs not for years but for decades to come, and create new jobs. We may never again spend as much to reboot our economy – and I sure I hope we will never again have to.” Will he reconsider now that the impact assessment of his own Commission revealed three weeks after his speech that the cost for this strategy is significant? You would be courageous to hold your breath.

Given the current situation surrounding COVID-19, as GDP contraction expectations approach those of the 2008 financial crisis, we cannot adopt these kinds of policies without proper consideration. Some will claim that the price is that the noble goal justifies the means, but in any way, we should be transparent about the effects of the European Green Deal, especially if it implies a worsened situation for consumers. We owe it to the principles of transparency and accountable governance.

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Il faut repenser, non réformer, la PAC

Les institutions de l’Union européenne renégocient la structure et les ambitions de la politique agricole commune (PAC). Les différents groupes politiques jonglent avec des propositions écologiques, plus ambitieuses les unes que les autres, sans le moindre esprit critique envers le système des paiements en lui-même. Dans quelle autre industrie du monde serions-nous prêts à subventionner structurellement un secteur entier, indépendamment de toute analyse des véritables besoins des consommateurs ?

Mon intention n’est pas de contredire tout ce que le Parlement européen a décidé dans sa éunion plénière de la semaine du 19 octobre. En effet, il est important de souligner un point positif : les parlementaires se sont prononcés pour une limitation des paiements directs aux paysans jusqu’à un maximum de 100.000 €. Ce plafond est une réaction aux faits qu’une grande partie des paiements reviennent à des personnes moins méritantes que d’autres. Il garantit de réduire les pressions corporatistes de cette
politique agricole commune.

En République tchèque, le plus gros bénéficiaire des subventions de la
PAC est Andrej Babis, un milliardaire agronome qui détient également une
grande partie des médias du pays. Ses entreprises en République tchèque ont perçu au moins 37 millions € de subventions agricoles l’an dernier. Vous l’ignorez peut-être, mais Andrej Babis est le Premier ministre de République tchèque et est donc responsable de la redistribution de cet argent.

En Bulgarie, les subventions sont devenues le bienêtre de l’élite agricole. L’Académie bulgare des sciences a constaté que 75% des subventions agricoles européennes finissent entre les mains d’environ 100 individus. Dans un article intitulé «The Money Farmers: How Oligarchs and Populists Milk the E.U. for Millions» de novembre de l’année passée, le New York Times avait d’ailleurs effectué une enquête à ce propos. Ce que les négociations pour une réforme de la PAC veulent faire est de réunir les ambitions écologiques de deux stratégies européennes : la stratégie «Farm to Fork», qui veut augmenter la production bio en Europe de 7% à 25% et réduire l’utilisation de pesticides de 50% jusqu’en 2030, ainsi que la stratégie pour plus de biodiversité.

Ces deux stratégies ont leurs défauts propres, qui méritent toutes les deux des articles à part entière. Cependant, la question devrait être jusqu’à quel point une subvention structurelle du secteur alimentaire est un petit plus bienvenu et non une aide essentielle. Dans l’UE, le protectionnisme agricole force les consommateurs européens à payer de 1 à 17 % de plus que le reste du monde les produits agricoles. Aux États-Unis, les effets de distorsion du marché sont également évidents.

Ce protectionnisme fonctionne sur trois plans différents : la subvention de nos produits agricoles, les normes et standards de production, ainsi que les barrières tarifaires directs (taxes d’importations). Ces trois facteurs provoquent une réduction drastique de la concurrence et une augmentation des prix des biens présents dans nos supermarchés. Si, dans une telle situation de protectionnisme, le secteur agricole ne peut pas garantir des prix acceptables pour les consommateurs, alors il est temps de se demander si une politique de subvention est vraiment adéquate.

Il est nécessaire de faire quelques comparaisons. Les prix alimentaires en Nouvelle-Zélande et en Australie sont pratiquement identiques aux prix moyens du marché mondial. La raison est que les producteurs agricoles de ces pays sont largement laissés libres de gérer leurs affaires et ne sont pas lourdement encadrés par les autorités. En Europe, un agriculteur moyen doit plus d’un quart de ses re- venus à diverses mesures de soutien de l’État. En Nouvelle-Zélande et en Australie, les agriculteurs doivent simplement gagner leur vie en vendant des produits que les gens veulent manger.

Ces deux pays possèdent certains des secteurs agricoles les plus importants et les plus productifs du monde. Cela présente un certain nombre d’avantages économiques. À titre d’exemple, sans la suppression des aides publiques, la Nouvelle-Zélande n’aurait peut-être jamais développé son secteur d’exportation de sauvignon blanc, désormais célèbre dans le monde entier. Mais c’est aussi un moyen extrêmement simple d’améliorer le niveau de vie des personnes à faible revenu en leur permettant d’obtenir des aliments à plus bas prix. La PAC est un vieil outil politique qui ne correspond ni à la demande du marché, ni aux volontés des consommateurs. Nous avons besoin de plus de liberté pour les producteurs, plus de libre-échange, moins d’interventionnisme étatique dans le do-
maine de l’agriculture, et, par ce fait, plus de choix pour les consommateurs.

POUR PLUS D’ACCÈS AUX SOINS, RÉDUISONS LA TVA À ZÉRO SUR LES MÉDICAMENTS !

Alors que les Européens sont confrontés à une crise de santé publique, il serait nécessaire d’accroître l’accessibilité des médicaments en supprimant la TVA sur les biens les plus essentiels.

La pandémie de Covid-19 a remis à l’ordre du jour la politique de santé des décideurs européens. Avant l’épidémie, l’Europe était engagée dans un débat sur le prix des médicaments, mais cela n’intéressait que les échelons supérieurs des institutions politiques.

Les entreprises pharmaceutiques sont souvent blâmées, de même que le manque de transparence des prix. Un examen plus approfondi des coûts des médicaments montre cependant que l’une des principales causes de ces coûts élevés est la taxe sur les ventes de médicaments.

Les patients informés savent que tous les pays européens, sauf un, appliquent la TVA sur les médicaments en vente libre et les médicaments délivrés sur ordonnance. L’Allemagne impose jusqu’à 19% de TVA sur les médicaments, tandis que le Danemark se classe en tête, avec des taux de 25%, soit un cinquième du prix total d’un médicament !

La France applique un taux relativement faible de 2,1% de TVA sur les médicaments remboursables et 10% sur ceux qui ne sont pas remboursables.

Et chez les autres ?

Il n’y a qu’un seul pays qui ne perçoit pas de TVA sur les médicaments délivrés sur ordonnance ou en vente libre : il s’agit de l’île de Malte. Le Luxembourg (3%) et l’Espagne (4%) montrent également que les taux modestes de TVA sur les médicaments ne sont pas une idée folle, mais quelque chose dont des millions d’Européens bénéficient déjà.

La Suède et le Royaume-Uni appliquent tous deux un taux de TVA de 0% sur les médicaments délivrés sur ordonnance, mais de 25% et 20% respectivement sur les médicaments en vente libre.

Il est évident que l’un des principaux obstacles à un meilleur accès aux médicaments est la politique fiscale inadéquate de certains Etats membres de l’Union européenne (UE).

La TVA à 0% partout ?

Lorsque les autorités discutent de l’accès aux soins, il serait intéressant qu’elles se penchent sur ce problème dont elles sont les seules responsables avant de parler de l’érosion des droits de propriété intellectuelle ou de l’influence des grandes sociétés pharmaceutiques sur la fixation des prix.

C’est particulièrement le cas des médicaments délivrés sur ordonnance ou les médicaments contre le cancer qui peuvent atteindre des niveaux de prix substantiels avec des taux de TVA allant jusqu’à 25%. De telles taxes pèsent lourdement sur les patients et leur assurance-maladie.

En ce qui concerne les médicaments délivrés sur ordonnance, il n’est guère judicieux de commencer par appliquer une taxe sur la valeur ajoutée, puis de laisser les compagnies d’assurance-maladie nationales payer la note.

Pour les médicaments en vente libre, les décideurs politiques sont aveuglés par l’idée que le simple fait qu’ils ne soient pas prescrits par les médecins en fait des biens secondaires et non-essentiels.

De nombreux médicaments en vente libre, qu’il s’agisse de médicaments contre les maux de tête, les brûlures d’estomac, les remèdes respiratoires ou les crèmes dermatologiques, ne sont pas seulement des médicaments indispensables pour des millions d’Européens ; ils font souvent office de soins préventifs. Plus nous taxons ces produits, plus nous accablons les médecins de visites non essentielles.

A l’instar de Malte, les pays européens devraient abaisser leur taux de TVA à 0% sur tous les médicaments. Le but de la TVA est de réduire l’activité commerciale, en s’assurant que toutes les transactions commerciales paient ce qui est considéré comme leur juste part. Cela permet de toucher également les entreprises qui ne paient traditionnellement pas d’impôts sur les sociétés.

Cependant, considérer la vente de médicaments comme une transaction purement commerciale, du point de vue des patients, est une erreur. Des millions de citoyens ont besoin chaque jour de médicaments spécifiques délivrés sur ordonnance, et d’autres comptent sur l’aide de médicaments en vente libre pour soulager la douleur ou traiter des problèmes qui ne nécessitent pas de soins médicaux professionnels.

Il est temps que les nations européennes se mettent d’accord sur un accord contraignant de TVA zéro sur les médicaments ou au moins sur un plafond de 5%, ce qui permettrait de réduire drastiquement les prix des médicaments, d’accroître l’accessibilité aux soins et de créer une Europe plus juste.

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Tarif PPN untuk Obat-Obatan Diusulkan Maksimal 5%

Tarif PPN untuk Obat-Obatan Diusulkan Maksimal 5%

BRUSSELS, DDTCNews – Insentif pajak untuk barang-barang farmasi dinilai masih dibutuhkan mengingat kebutuhan masyarakat Eropa untuk produk kesehatan terus meningkat di tengah pandemi virus Corona atau Covid-19.

Analis Kebijakan dari The Consumer Choice Center Bill Wirtz mengatakan pembuat kebijakan di Eropa perlu merumuskan ulang kebijakan fiskal untuk produk farmasi pada masa pandemi Covid-19, terutama mengenai tarif PPN.

“Dalam komponen harga obat pendorong utama yang membuat harga menjadi lebih tinggi karena adanya pajak penjualan obat,” katanya dikutip Rabu (4/11/2020).

Saat ini, lanjut Wirtz, sebagian besar negara Eropa masih memungut PPN untuk resep atau obat yang dijual secara bebas. Pungutan paling tinggi diterapkan Denmark dengan tarif PPN 25%. Lalu, Jerman mengenakan PPN 19% untuk resep obat dan produk obat yang dijual secara bebas.

Sementara itu, satu-satunya negara yang tidak memungut PPN atas resep obat atau obat yang dijual bebas adalah Malta. Kemudian negara seperti Luksemburg menerapkan tarif PPN rendah sebesar 3% untuk obat-obatan dan Spanyol dengan tarif PPN 4%.

Swedia dan Inggris menerapkan PPN 0% untuk resep obat yang dikeluarkan dokter. Namun, tetap memungut PPN 25% di Swedia dan PPN 20% di Inggris untuk obat yang dijual secara umum tanpa harus menyertakan resep obat dari dokter.

“Negara anggota Uni Eropa harus mencontoh Malta yang menurunkan tarif PPN sampai 0% untuk semua obat untuk mengurangi aktivitas komersial dan memastikan harga dijual dengan wajar,” ujar Wirtz.

Wirtz berharap terdapat kesepakatan di antara negara anggota Uni Eropa untuk memastikan obat-obatan yang saat ini sangat vital dapat diakses oleh seluruh masyarakat dengan harga terjangkau. Misal, dengan mematok tarif PPN untuk obat-obatan maksimal 5%.

“Perlu adanya perjanjian mengikat untuk kebijakan tarif PPN dengan batas maksimal tarif 5% untuk menurunkan harga obat, meningkatkan aksesibilitas dan menciptakan Eropa yang lebih adil,” tutur Wirtz seperti dilansir eureporter.co. (rig)

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Give patients more access: We need zero VAT on medicines in Europe

As Europeans face a public health crisis, we should increase patient accessibility by abolishing VAT on the most essential of goods, writes Bill Wirtz.

The COVID-19 pandemic has put health policy back into the hearts and minds of European decision-makers. Before the outbreak, Europe had been in a debate about drug pricing, but it only involved the upper echelon of political institutions. Often blamed are pharmaceutical companies, as well as a lack of price transparency. But having a closer looks at the costs of drugs shows that one of the main drivers for high costs is sales taxes on medicines.

Informed patients will know that all but one European country charge VAT on over-the-counter (OTC) medicine and prescription medicine. Germany charges as much as 19% VAT on both types of medicines, while Denmark ranks the highest, with rates at 25% – that is a fifth of the total price for a drug!

There is only one country that does not charge VAT on prescription or over-the-counter drugs: Malta. Luxembourg (3% each) and Spain (4% each) also show that modest VAT rates on drugs are not a crazy idea but something millions of Europeans already benefit from. Sweden and the UK both charge 0% VAT on prescription medicine, yet 25% and 20% respectively on OTC.

One of the significant roadblocks towards more patient access to drugs is the unfair tax policies of some EU member states. Before talking about eroding intellectual property rights and price setting across the block, we should discuss whether we should have a VAT on medicines.

Especially on prescription medicine, where cancer drugs can reach substantial price levels, VAT rates of up to 25% significantly burden patients and their health insurance. On prescription medicine, there is little sense in first charging value-added tax, and then have national health insurance providers pick up the tab. As for OTC medicine, the implication that just because it isn’t prescribed, it therefore isn’t an essential good, is a blindspot of policy-makers.

Many OTC meds, ranging from drug headache pain relief, heartburn medicine, lip treatments, respiratory remedies, or dermatological creams are not only essential medicines for millions of Europeans; they often act as preventative care. The more we tax these goods, the more we are burdening MDs with non-essential visits.

Following the example of Malta, European countries should lower their VAT rates to 0% on all medicines. The purpose of VAT is to take a cut out of commercial activity, making sure that all commercial transactions pay what is considered their fair share, even those businesses who traditionally don’t pay any company taxes. However, regarding the sale of medicine as a purely commercial transaction, from the standpoint of patients, misses the point. Millions of patients need specific prescription medicine every day, and others rely on the help of over-the-counter drugs to relieve pain or treat problems that do not require professional medical attention.

It is time for European nations to agree on a binding Zero VAT agreement on medicine or at least a cap at 5%, which would reduce drug prices in the double digits, increase accessibility, and create a fairer Europe.

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Wir brauchen keine Mehrwertsteuer auf Medikamente in Europa

Da Europäer mit einer Krise der öffentlichen Gesundheit konfrontiert sind, sollten wir die Zugänglichkeit für Patienten verbessern, indem wir die Mehrwertsteuer auf Medikamente abschaffen.

Die Corona-Pandemie hat Gesundheitspolitik zur Chefsache der europäischen Entscheidungsträger gemacht. Vor dem Ausbruch gab es auf EU-Ebene bereits eine Debatte über Arzneimittelpreise. Häufig werden Pharmaunternehmen und mangelnde Preistransparenz dafür verantwortlich gemacht, dass Medikamente zu teuer sind. Ein genauerer Blick auf die Arzneimittelkosten zeigt jedoch, dass eine der Hauptursachen für hohe Kosten die Verkaufssteuern auf Medikamente sind.

Manche Patienten werden wissen, dass bis auf ein Land EU LänderMehrwertsteuer auf rezeptfreie und verschreibungspflichtige Medikamente erheben. Deutschland erhebt 19% Mehrwertsteuer auf beide Arten von Arzneimitteln, während Dänemark mit Sätzen von 25% – das ist ein Fünftel des Gesamtpreises für ein Medikament – am höchsten liegt.

Es gibt nur ein Land, das weder auf verschreibungspflichtige noch auf rezeptfreie Arzneimittel Mehrwertsteuer erhebt: Malta. Luxemburg (je 3%) und Spanien (je 4%) zeigen auch, dass bescheidene Mehrwertsteuersätze auf Medikamente keine verrückte Idee sind, sondern etwas, wovon bereits Millionen von Europäern profitieren. Schweden und das Vereinigte Königreich erheben beide 0% Mehrwertsteuer auf verschreibungspflichtige Arzneimittel, jedoch 25% bzw. 20% auf rezeptfreie Arzneimittel.

Eines der wesentlichen Hindernisse auf dem Weg zu mehr Patientenzugang zu Medikamenten ist die unfaire Steuerpolitik einiger EU-Mitgliedsstaaten. Bevor wir über die Schwächung von Patentrechten und europaweite Einheitspreise für Medikamente sprechen, sollten wir darüber diskutieren, ob wir eine Mehrwertsteuer auf Medikamente überhaupt erheben sollten.

Insbesondere bei verschreibungspflichtigen Medikamenten, wo Krebsmedikamente schnell richtig teuer werden, belasten Mehrwertsteuersätze von bis zu 25% Patienten und ihre Krankenversicherung erheblich. Bei verschreibungspflichtigen Medikamenten macht es wenig Sinn, zuerst die Mehrwertsteuer zu erheben und dann (meist) die öffentlichen Krankenkassen die Rechnung übernehmen zu lassen.

Viele OTC (over the counter)-Medikamente, die von der Linderung von Kopfschmerzen, Sodbrennen, Lippenbehandlungen, Atemwegsmitteln bis zu dermatologischen Cremes reichen, sind für Millionen von Europäern nicht nur wichtige Medikamente, sondern dienen häufig auch der Prävention. Je mehr wir diese Güter besteuern, desto mehr belasten wir die Ärzte mit nicht unbedingt notwendigen Besuchen. Komischerweise fällt bei Arzt- oder Krankenhausbesuch in Deutschland keine Umsatzsteuer an – Schwer ist aber zu verstehen warum diese dann auf Medikamente und Hilfsmittel erhoben wird. Was rezeptfreien Medikamente betrifft, so ist die Implikation, dass sie, nur weil sie nicht verschrieben werden, kein essentielles Gut sind, ein blinder Fleck der politischen Entscheidungsträger.

Dem Beispiel Maltas folgend, sollte Deutschland Medikamente von der Mehrwertsteuer befreien. . Der Zweck der Mehrwertsteuer besteht darin, einen Teil aus der kommerziellen Tätigkeit herauszunehmen und sicherzustellen, dass alle kommerziellen Transaktionen gerecht besteuert werden, auch jene Unternehmen, die traditionell keine Unternehmenssteuern zahlen. Den Verkauf von Medikamenten aus der Sicht der Patienten als eine rein kommerzielle Transaktion zu betrachten, verfehlt jedoch den Sinn. Millionen von Patienten benötigen täglich bestimmte verschreibungspflichtige Medikamente, und andere sind auf die Hilfe von rezeptfreien Medikamenten angewiesen, um Schmerzen zu lindern oder Probleme zu behandeln, die keine professionelle medizinische Behandlung erfordern.

Es ist an der Zeit, dass sich die europäischen Länder auf ein verbindliches Null-Mehrwertsteuer-Abkommen für Arzneimittel oder zumindest auf eine Obergrenze von 5% einigen, was die Arzneimittelpreise im zweistelligen Bereich senken, die Zugänglichkeit erhöhen und ein gerechteres Europa schaffen würde.

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Let European scientists participate in the gene-revolution

A French scientist has won a Nobel Prize for a technology that has been made illegal for use in agriculture by the European Union…

One wonders how exactly the news was received in the European Commission when two female scientists, one of which French, received the 2020 Nobel Prize in Chemistry, for the development of the gene-editing technology CRISPR-Cas9. The discovery of Emmanuelle Charpentier from the Max Planck Institute for Infection Biology in Berlin and Jenifer Doudna from the University of California has far-reaching positive impacts for the work of medicine, but also for industry and consumers in the area of energy and agriculture. However, due to outdated EU-legislation dating back to the beginning of the century, genetic engineering is not legal to be used in food.

When EU Directive 2001/18/EC (a piece of legislation governing the use of GMOs) was introduced, Emmanuelle Charpentier and Jenifer Doudna had not yet developed CRISPR-Cas9. However, in 2018, the European Court of Justice delivered a ruling that declares products derived from directed mutagenesis (gene-editing) illegal under the said directive, because it is a GMO. Whether or not gene-edited foods and GMOs are the same is a scientific conversation that would overwhelm the scope of this article, but for the sake of understanding the irony of the ECJ ruling, readers ought to know this: random mutagenesis is legal under EU law, while gene-editing is not. Random mutagenesis has been practised in Europe for decades, and is less safe than precise gene-editing.

Interestingly, this is not an uninformed take on the matter, but the assessment of the European Commission’s own Group of Chief Scientific Advisors, from a statement back in November 2018. On the issue of random mutagenesis, they also write:

“The resulting mutant organisms (in this case plants) require lengthy screening of the organisms’ characteristics to identify the few mutants that carry a novel desirable feature and do not present any unwanted features. Despite this lengthy screening process, the ultimately selected end products are likely to carry additional mutations beyond the ones resulting in the desired trait, each of which can be considered to be an ‘unintended effect’. Such unintended effects can be harmful, neutral or beneficial with respect to the final product.”

In the absence of listening to its own scientists, the European Union is lagging behind the rest of the world. The Consumer Choice Center has, together with the Genetic Literacy Project, released the Gene Editing Regulation Index, which compares the regulatory leniency of governments in different regions of the world. Needless to say, the European Union does not score well. It is time for policymakers to stand up for science and innovation and let Europe remain a global powerhouse of breakthroughs.

We need to allow European scientists to participate in the gene-revolution, and have them work together with farmers to release the innovations of the future. As I have laid out on the blog of the Consumer Choice Center, recent gene-editing innovations allow us to produce more paper with less resources, and make salmon less prone to disease and more affordable for consumers. Through genetic engineering, we can both fight the challenge of climate and that of increasing population.

Let us usher in a century of innovation in Europe, and let European scientists lead the charge.

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Gene-editing innovations can save us (if we let it)

2020 marked a first in the history of the Nobel Prize. For the first since its creation, a science Nobel Prize has been awarded to two women. Jenifer Doudna from the University of California, and Emmanuelle Charpentier from the Max Planck Institute for Infection Biology in Berlin were awarded the 2020 Nobel Prize in Chemistry, for the development of CRISPR-Cas9. The gene-editing method revolutionises the scientific understanding and practice of working with genetics, and has widespread applications in the fields of medicine and agriculture.

Together with the Genetic Literacy Project, the CCC released the first Gene-editing Regulation Index, that shows how the world compares in its regulation on gene-editing. Unfortunately, we see that regions such as Europe have, through outdated legislation, limited their ability to innovate.

Let’s take a look at three recent innovations in the realm of gene-editing.

Gene-edited trees

Researchers at the VIB-UGent Center for Plant Systems Biology in Belgium, together with researchers at the University of Wisconsin have discovered, through CRISPR-Cas9, a method of reducing the amount of lignin in trees, which eases the process of making paper. This would reduce the carbon footprint of the paper industry, as well as for the production of bio-fuels and bio-based materials. 

The communication from the entrepreneurial non-profit research institute VIB, which works in close partnership with five universities in Flanders, Belgium — Ghent University, KU Leuven, University of Antwerp, Vrije Universiteit Brussel and Hasselt University — also says: “The applications of this method are not only restricted to lignin but might also be useful to engineer other traits in crops, providing a versatile new breeding tool to improve agricultural productivity.”

Gene-edited salmon

Researchers at the Norwegian institute Nofima are investigating whether CRISPR-Cas9 can help reduce or completely squash the prevalence of sea lice in Atlantic salmon. It is known that North American salmon does not deal with sea lice, thus the scientists are trying to replicate the phenomenon through genetic engineering.

If successful, this does not imply that gene-edited fish will be available immediately, as there are still a lot of procedural and regulatory hurdles to overcome. That said, making Atlantic salmon immune to lice would mean more efficient fishing in European waters, and more affordable salmon for European consumers.

Gene-editing against opioid overdoses

With tens of thousands of people dying each year of opioid overdoses, Professor of Pharmacology at Oklahoma State University Craig Stevens writes that it doesn’t have to be that way. Using CRISPR-Cas9, he claims that gene-editing a patient’s brain would prevent opioids bind opioid receptors on respiratory neurons — in plain English: during an opioid overdose, the patient dies because he or she stops breathing. Through gene-editing the brains of 10% of opioid patients, Stevens claims that the United States could save thousands of lives and save $43 billion.

The Farm to Fork es una utopía política demasiado grande.

Para 2030, la Unión Europea tiene como objetivo lograr una amplia gama de objetivos, de acuerdo con la estrategia “De la granja a la mesa” de la Comisión Europea. Desde un punto de vista político, el documento es la confirmación de una tendencia: las ideas verdes están ganando importancia en la política del día a día de Bruselas y están logrando muchos de sus objetivos con esta hoja de ruta.

De acuerdo con la Estrategia de Biodiversidad, que se presentó al mismo tiempo que la Estrategia “De la granja a la mesa”, la Comisión Von der Leyen parece ser más ecológica que sus predecesoras. ¿Pero esto también es bueno para los agricultores y los consumidores?

En el corazón de “De la granja a la mesa” está la reducción a la mitad de los pesticidas para 2030, incluidos los que la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) ha considerado seguros. Esto debería plantear preguntas a primera vista: si estos productos han sido seguros hasta ahora, ¿por qué deben reducirse? Si no se ha comprobado que sean seguros hasta ahora, ¿por qué no se han prohibido antes?

El objetivo de reducir a la mitad es incomprensible en este sentido. Si los productos fitosanitarios son fundamentalmente perjudiciales para la salud humana, el 50% restante es tan maligno como los que se eliminarán gradualmente.

La verdad es engañosa. Existe una discrepancia entre la retórica científica y política. La mayoría de los productos fitosanitarios establecidos han sido clasificados como seguros durante mucho tiempo, tanto por estudios independientes como por varias instituciones nacionales e internacionales.

Esto no ha impedido que muchos los cuestionen de todos modos, y con razón. Cambios en el conocimiento científico: quienes tienen nueva evidencia están obligados a presentarla en interés de la seguridad alimentaria. La ciencia no es una construcción estática grabada en piedra como una verdad única y absoluta.

Para los que se oponen a estos medios, no se trata de un debate científico, sino de una cuestión ideológica de principio. Las intervenciones en la naturaleza se ven con escepticismo, independientemente de su importancia para la seguridad alimentaria.

Estos activistas deben saber que no todo lo natural tiene que ser saludable: por ejemplo, los mohos naturales transportan aflatoxinas, que son responsables de una gran proporción de los casos de cáncer de hígado en el mundo. En África, el 40% de todos los casos de cáncer de hígado se atribuyen a las aflatoxinas.

Estos se han combatido con fungicidas durante muchos años, pero ahora se prohibirán cada vez más de estos productos.

A menudo es suficiente tener una conversación con un agricultor. Por el momento, la mayoría de la gente se queja de la falta de lluvia, pero a largo plazo, el catálogo cada vez más reducido de pesticidas permitidos es un problema real. Los insectos se comen las existencias, independientemente de lo que diga o regule la Comisión Europea.

Esto conduce a precios más altos en el supermercado, lo que es desastroso para muchas personas de bajos ingresos, especialmente en vista del desequilibrio económico actual. Este no es un problema principal para el comisario holandés de Cambio Verde, Frans Timmermans.

En un discurso ante la Comisión de Agricultura y Desarrollo Rural del Parlamento Europeo el 7 de mayo, dijo que estamos acostumbrados a la comida barata durante demasiado tiempo y que necesitamos un cambio de paradigma en términos de agricultura sostenible.

Si los consumidores soportan las consecuencias de tales experimentos y los agricultores no tienen otra alternativa que enfrentar los obstáculos de los problemas naturales, ¿no es hora de repensar nuestra política agrícola?

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