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Cuando los votantes de California aprobaron la Proposición 64 en noviembre de 2016, el Estado Dorado se convirtió en la jurisdicción más grande del mundo en legalizar la venta y el uso recreativo de cannabis. El 1 de enero de este año, cuando se legalizó la venta recreativa, políticos, recaudadores de impuestos y empresarios ya veían verde. El estado estima que recaudará $600 millones en impuestos por las ventas de cannabis. Y no termina ahí.

Según BDS Analytics, una firma de investigación independiente, el mercado de cannabis de California en 2018 será de $3.7 mil millones. Eso es apenas un poco menos que la estimación de $4.2 mil millones para todo Canadá dada por la Oficina de Presupuesto del Parlamento Canadiense en el período previo a su legalización total.

Sin embargo, una diferencia importante entre California y Canadá es muy evidente: California es un estado y Canadá es un país. Las leyes federales aún prohíben la venta y posesión de cannabis en estados como California, Colorado y Oregón y, por lo tanto, aún hacen que sea ilegal que los bancos regulados por el gobierno federal brinden servicios a las empresas de cannabis. La ley bancaria canadiense, por otro lado, permitirá a los bancos aceptar empresas de cannabis como socios de inmediato.

Esta situación en EE. UU. se ve exacerbada por el fiscal general de EE. UU., Jeff Sessions, que no es amigo de la marihuana, quien anunció en enero que los fiscales federales tendrían luz verde para tomar medidas enérgicas contra los bancos que comercian con clientes de cannabis.

Debido a que los bancos deben cumplir con la ley federal para ser elegibles para el respaldo de la Corporación Federal de Seguros de Depósitos, para garantizar los depósitos y brindar seguridad a los inversores, hay pocos incentivos para que un banco acepte un dispensario de cannabis como cliente.

Por lo tanto, seguramente se necesita una solución. Los dueños de negocios deben estar seguros de que podrán depositar legalmente sus ganancias en bancos acreditados y no tener montones de efectivo a mano, y los bancos necesitan claridad de que pueden contratar libremente con estos clientes. El estado necesita soluciones bancarias para el boom del cannabis.

¿Arreglo público o privado?

Introduzca los políticos astutos en Sacramento. Más específicamente, el Tesorero del Estado John Chiang, candidato a gobernador para 2018. A fines del año pasado, encargó al Grupo de Trabajo de Banca de Cannabis que desarrollara soluciones que complacieran a empresarios y funcionarios.

Si bien algunas de las soluciones ofrecidas fueron útiles y trazaron un camino a seguir, otras solo buscaron crear un camino hacia las ganancias para las arcas del Estado de California. Una propuesta describía cómo los agentes de la autoridad fiscal de California conducirían vehículos blindados, recaudando personalmente los impuestos y los pagos de tarifas en efectivo de los dispensarios. No es necesario explicar aquí la óptica de los agentes del gobierno que recolectan montones de efectivo de las empresas. Otro habría abierto un directorio en línea de cada negocio de cannabis, incluidos los pagos de impuestos esperados y los métodos de entrega recomendados, al que podrían acceder los empleados estatales. Eso tampoco habría resuelto demasiado.

Por último, y lo más atroz, el grupo de trabajo recomendó un banco público dedicado únicamente a los intereses del cannabis, propiedad de los contribuyentes y operado por burócratas y políticos estatales. Desde la perspectiva del consumidor y del contribuyente, eso suena como un desastre a punto de suceder, no solo por la notoria mala administración de los fondos públicos por parte del estado, sino también por el riesgo final para los contribuyentes. Un banco de marihuana público demasiado grande para quebrar no es algo por lo que los californianos comunes deban estar enganchados.

Afortunadamente, el último proyecto de ley de la Legislatura estatal, SB-930, omite la mayoría de estas propuestas y permite soluciones privadas.

En su forma actual, el proyecto de ley permitiría la formación de cooperativas de crédito y bancos privados de carta limitada de cannabis. A estos bancos se les permitiría tratar solo con empresas de cannabis, lo que les permitiría pagar legalmente a los vendedores, obtener préstamos y pagar sus impuestos a fin de año. Los bancos tendrían licencia del Estado de California y darían al menos una modesta cobertura legal a los empresarios involucrados en el comercio legal de cannabis.

Esa es una buena noticia para los dueños de negocios, los consumidores y los reguladores. Tener este nivel de claridad e infraestructura aliviaría muchas preocupaciones y ayudaría a sentar las bases para una fácil replicación en otros estados. Hasta ahora, lugares como Washington y Colorado han confiado en cooperativas de ahorro y crédito locales y bancos comunitarios para sus necesidades bancarias de cannabis, pero esas instituciones pueden interrumpir sus servicios si los fiscales federales comienzan a derribar las puertas de los dispensarios.

Se esperaba que el proyecto de ley de California fuera aprobado por el Comité de Asignaciones del Senado en mayo con poca oposición. Eso sería un gran alivio para los californianos comunes, ya sean consumidores, empresarios o contribuyentes.

Pero ese no es el final de la lucha por el comercio legal de cannabis en California. La banca es sólo una preocupación. Según la Prop. 64, las jurisdicciones locales pueden implementar sus propias regulaciones y prohibiciones sobre el cannabis. Algunos han presentado impuestos extensos a nivel de condado y cargas adicionales que seguramente crearán competencia entre jurisdicciones.

Lo que sigue siendo importante en general es que se presenta una solución que brinda la máxima maniobrabilidad a empresarios y consumidores. No hay motivo para restringir tanto el mercado legal como para que los compradores de cannabis deban recurrir una vez más al mercado negro.

Esperemos que los legisladores de California lleven a cabo una propuesta modesta para ofrecer servicios bancarios legítimos.

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