Science

Outside the EU, the UK should set its sights on agricultural innovation

Love or hate it, Brexit offers many opportunities for regulatory overhaul. The recently released UK budget gets rid of the tampon tax, a financial instrument long criticised by the feminist movement (and rightfully so). Another tool of regulation which the European Union has long imposed on Britain should now also be axed: the 2001 directive on genetically modified foods. Especially with the current turbulence looming over financial markets, the UK has an obligation to its citizens to allow for better and cheaper food in the shops. New agricultural technologies can make this a reality.

The directive made genetic engineering for the purpose of agriculture practically illegal. Apart from a set of imports and a very select amount of crops, genetic engineering is itself illegal in the EU. Indeed, the language of the legislation is revealing: by calling these foods “genetically modified organisms” (GMOs) – which is not a scientific description because genetic engineering describes the process, not the end product – the EU showed that its motivations were political, not scientific. Key features stand out in the legislation, for instance in this definition:

“genetically modified organism (GMO)” means an organism, with the exception of human beings, in which the genetic material has been altered in a way that does not occur naturally by mating and/or natural recombination;”

The informed reader might know that crop varieties carrying gene mutations through radiation and chemical treatment would fall under this definition, but they are actually exempt in the same directive. It occurred to the European Union that radioactively treated foods that have existed since the 1950s would be outlawed, and so an exemption was made for this form of mutagenesis. While chemical treatments and radiation are imprecise, newer breeding technologies are not.

And this is where the UK can have an advantage over the sclerotic regulation in the EU. Gene editing, also known as “new breeding technologies (NBT)”, is a newer form of genetic engineering, in which modern technologies (such as gene scissors) are used to edit existing DNA.

Gene editing allows us to either remove, silence or insert genes from within species. This is in contrast to the often criticised transgenesis in which genes of one species are inserted into the DNA of another (hence the slur “Frankenfood”). Gene editing has the potential to make enormous advances for human health and agriculture, through a faster mechanism of editing out undesired genomes. It can be so precise in its genetic engineering, that breeding techniques from the last century appear (and are) random.

We are just at the beginning of discovering precision gene editing but even in its infant stage, it is already the most precise way of eliminating unwanted genes in crops. One example is breeding gluten-free wheat, a blessing for everyone suffering from celiac disease.

In a press release by the European Academies’ Science Advisory Council (EASAC) earlier this month, scientists explain that the current EU rules on genetically modified organisms (GMO) are not fit for purpose anymore. In a court ruling in 2018, the European court of justice had decided that new breeding technologies should be considered as GMOs, and would, therefore, be outlawed in the EU. 

The EASAC explains that current GMO classifications lack a scientific foundation. Robin Fears, head of the EASAC’s biosciences programme explains:

“A lot has happened since the first regulations have been adopted almost 20 years ago. Reform must strengthen the use of scientific evidence and tackle future uncertainties. In parallel, we need a continued and transparent discussion of the critical, including ethical, issues to build trust between scientists and the public.”

As scientists are battling the European Union to change legislation – which is provenly lengthy and hijacked by anti-science campaigners such as Greenpeace – the UK has a unique opportunity to bypass this challenge and scrap the 2001 directive altogether. Westminster could create its own set of rules, allowing for a fast-tracked authorisation process on a case-by-case basis, as opposed to sweeping and unscientific generalisations by Brussels.

In a time of economic uncertainty, genetic engineering gives us the opportunity to make food safer, cheaper and more affordable. Evidence shows that genome editing has benefits for nutrition and productive, low-pesticide and resource-conserving agriculture. If the government seeks to combine its efforts for improved purchase power, while reducing its CO2 emissions and cutting (now necessary) crop protection tools, then it should look to cut red tape on vital agricultural technology.

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Schimmelpilzgifte, nein danke!

Titelbild

Umweltaktivisten wollen Fungizide verbieten. Dadurch gefährden sie die Gesundheit von Verbrauchern.

Mechanisierung, landwirtschaftliche Intensivierung, synthetische Düngemittel und sogar Drohnen sind heute Teil der modernen Landwirtschaft. Dies ermöglicht uns, selbst in Krisenzeiten wie jetzt, täglich Milliarden von Menschen zu ernähren. Im Vergleich zu unseren Vorfahren haben wir große Fortschritte in der Lebensmittelproduktion gemacht.

Die Massenproduktion von Lebensmitteln hat aber auch ihre Gegner, oft Umweltschützer, die mit der Ressourcennutzung, der Tierhaltung oder dem Konsumverhalten unzufrieden sind. Stellen Sie sich eine Zeitreise vor und erklären Sie den Menschen in der Vergangenheit, dass es eine Welt geben wird, in der sich der Durchschnittsbürger frisches Gemüse und Fleisch jederzeit  leisten kann. Gleichzeitig gibt es Menschen, die sich diesem immensen Fortschritt widersetzen.

Es ist nichts an sich verkehrt daran, nostalgisch zu sein: Auch heute noch gibt es landwirtschaftliche Initiativen, die altmodische Methoden praktizieren und von der eigenen Produktion in einer Kommune leben. Schaden entsteht durch solche Subsistenzwirtschaft eigentlich keiner. Allerdings sind die Umweltschützer weit über die Romantik der alten Zeiten hinausgegangen: Sie haben sich vorgenommen, die moderne Landwirtschaft komplett auf den Kopf zu stellen, wenn nötig auch durch Unwahrheiten.

Ein riesiges Netzwerk von Organisationen, darunter bekannte Akteure wie Greenpeace, veröffentlichen in mehreren Ländern unwissenschaftliche Publikationen: Ihr neuestes Ziel sind Fungizide.

Fungizide werden zur Bekämpfung von Pilzsporen eingesetzt, die, wenn sie von der Außenseite der Pflanze in ihr Inneres getragen werden, für die menschliche Gesundheit gefährlich sind. Diese Schimmelpilze produzieren Mykotoxine. Mykotoxine werden in Unterkategorien unterteilt, nämlich Aflatoxine, Ochratoxin A (OTA), Fumonisine (FUM), Zearalenon (ZEN) und Deoxynivalenol (DON – auch bekannt als Vomitoxin), die alle durch den Verzehr von kontaminierten Lebensmitteln, einschließlich Milchprodukten, aufgenommen werden können (da sie von infizierten Tieren in Milch, Eier oder Fleisch übertragen werden können).

Die gefährlichsten Arten sind Aflatoxine, die Mais, Weizen, Reis, Sojabohnen, Erdnüsse und Nüsse befallen und Krebs verursachen können. Am beunruhigendsten ist, dass bis zu 28 Prozent aller Leberkrebserkrankungen auf Aflatoxine zurückzuführen sind und dass die immunsuppressiven Eigenschaften dieser Toxine Patienten anderen Krankheiten gegenüber schwächen.

In Afrika ist dies eine tödliche Epidemie. Aflatoxine sind hier tödlicher als Malaria oder Tuberkulose, 40 Prozent aller Leberkrebserkrankungen in Afrika stehen mit ihnen in Zusammenhang. Eine Mykotoxinkontamination kann durch unangemessene Lagerung von Lebensmitteln auftreten. Die häufigste Ursache ist jedoch das Fehlen adäquater Pflanzenschutzmaßnahmen, einschließlich Chemikalien. Durch Mykotoxinkontamination verliert Afrika jedes Jahr Millionen Dollar an Nahrungsexporten.

Dies ist jedoch nicht nur in Afrika ein Problem. Auch in Europa besteht nach Daten von 2017 ein hohes Risiko der Mykotoxinbelastung. Eine 10-Jahres-Umfrage des BIOMIN-Forschungszentrums in Österreich ergab, dass etwa 20 Prozent der mitteleuropäischen und fast 12 Prozent der südeuropäischen Getreidefuttermittel die EU-Grenzwerte überschreiten. Im Jahr 2013 beantragte Frankreich eine Ausnahme von der EU-Verordnung über Mykotoxine für Maisproben, da die Ernte sonst weitgehend unbrauchbar gewesen wäre. Daten aus dem Jahr 2018 zeigen, dass 6 Prozent der Feld- und 15 Prozent der französischen Silomaisproben mit Aflatoxinen kontaminiert waren. Die Hälfte aller Vollkornnudeln sind durch Schimmelpilze verunreinigt.

Die Europäische Union sowie die nationalen Behörden für Lebensmittelsicherheit haben ein Dutzend SDHI-Fungizide zugelassen, die Mykotoxine bekämpfen und erst im vergangenen Jahr erneut als sicher bestätigt wurden. Umweltschützer wiederum verlassen sich auf die Ergebnisse französischer Forscher, die 2018 vorgestellt wurden. Ihre Behauptungen: SDHI-Fungizide können seltene Krebsarten und neurologische Beeinträchtigungen verursachen. Ferner werfen sie den aktuellen toxikologischen Berichten vor, ungenau zu sein.

Die französische Behörde für Lebensmittelsicherheit (ANSES) veröffentlichte einen Bericht, der diese Behauptungen widerlegt. Die Behörde fand keine Grundlage für die Behauptungen dieser Recherche und erklärte, dass SDHIs schnell verstoffwechselt und aus dem Körper ausgeschieden werden und dass – obwohl diese Fungizide schon lange auf dem Markt sind – keine wissenschaftlichen Beweise für schädliche Auswirkungen auf die menschliche Gesundheit oder die Umwelt vorliegen.

Trotz Angriffen auf die Integrität von ANSES (die sowohl den Dialog als auch die Veröffentlichung aller ihrer SDHI-Daten zur Überprüfung angeboten hatte) haben diese Aktivisten keine weiteren Belege für ihre Theorie vorgelegt. Das hat Umweltschutzgruppen nicht daran gehindert, das Verbot aller Fungizide und eine extreme Wende der Landwirtschaft zu fordern, die jede Art von Biotechnologie und Chemie meidet.

Sollten sie beim Verbot von SDHI in Frankreich erfolgreich sein, würden die Aktivisten ihre Agenda auf der nächsten Ebene realisieren wollen: in der Europäischen Union. Resultat wäre ein langer Kampf um die Zukunft der konventionellen Landwirtschaft, und es besteht kein Zweifel, dass diese Aktivisten weiterhin Fakten verzerrt und wissenschaftlich unzutreffend darstellen werden.

Wir dürfen es nicht so weit kommen lassen. Die Ernährungssicherheit und die Gesundheit der Verbraucher stehen auf dem Spiel. Wenn das Argument lauten würde, dass die Gentechnik billigere und bessere Möglichkeiten zur Bekämpfung von Insekten und Mykotoxinen bietet, dann wäre das ein gültiges wissenschaftliches Argument, das Unterstützung verdient. Umweltschützer haben jedoch auch wenig Offenheit gegenüber neuen Züchtungstechnologien gezeigt und befürworten ihrerseits den ökologischen Landbau, also die altmodisch bäuerliche Landwirtschaft ohne moderne Technologie. Unsere Vorfahren wären zu Recht entsetzt über den Gedanken, dass dies geschehen könnte.

Wir müssen begründete Argumente für die wissenschaftliche Methode vorbringen. Nur so können wir verhindern, dass die Zukunft zur Vergangenheit wird.

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Побороти коронавірус з допомогою редагування генів: що це таке і як працює

Кордони закриваються, літаки скасовують рейси, а заводи призупиняють діяльність. Вчені та лікарі працюють над тестами, методами лікування та вакцинами, щоб незабаром надати медичну відповідь. Коронавірус може бути одним з найбільших випробувань, з якими людство стикалися за останні десятиліття, але він не буде останньою загрозою яку нам потрібно перемогти. Саме тому настав час звернути увагу на напрацювання біонауки та дозволити застосування методів генетичної зміни.

Для звичайної людини весь хайп навколо технологічного прогресу, мутагенезу та генної інженерії важко осмислити. Мені особисто знадобилось багато читати, щоб почати розуміти, які існують різні методи, і як вони можуть масово покращити нашу якість життя.

Давайте спочатку розглянемо чотири найпоширеніші способи зміни генів рослин чи тварин:

Доктор Ікс – Мутації самі по собі просто трапляються регулярно в природі. Саме таким чином деякі амінокислоти призвели до виникнення людини мільярд років пізніше. Біологічна еволюція може відбутися лише завдяки мутаціям. Мутації в природі відбуваються випадковим чином або викликані екзогенними факторами, такими як радіація (наприклад, сонце). Для читачів коміксів, люди-X мають мутації які у більшості випадків сталися випадково.

Халк – Мутація через опромінення (мутагени): Один з найпоширеніших способів маніпулювання насінням – це піддавати їх радіації та сподіватися на виникнення позитивних мутацій (наприклад, більшу стійкість до шкідників). Цей метод є дуже поширеним з 50-х років минулого століття, однак є дуже неточним підходом, який має на меті зробити посіви більш стійкими або приємними. Позитивний результат вимагає тисяч спроб. Цей метод широко застосовується та законний майже в кожній країні. У світі коміксів Халк – хороший приклад мутацій, викликаних радіацією.

Людина-павук – генетично модифіковані організми (трансгенні ГМО): процедура створення ГМО заснована на вставленні генів одного виду в гени іншого. У більшості випадків посіви ГМО ін’єктуються білком іншої рослини або бактеріями, що змушує урожай швидше рости або бути більш стійким до певних захворювань. Інші приклади можна побачити при схрещуванні лосося з рибою тилапії, завдяки чому лосось росте вдвічі швидше. Людина-павук укушена павуком раптом яка змогла піднятися на хмарочоси завдяки своїй посиленій павуко-людській ДНК (трансгенній) – приклад з коміксу.

GATTACA / Гнів Хана – редагування генів (ножиці): останній і найточніший спосіб зміни генів організму – так зване редагування генів. На відміну від традиційних ГМО, гени не імплантуються з іншого організму, а змінюються всередині організму завдяки точному методу або дезактивації певних генів, або їх додаванню.

Це можна зробити навіть у дорослих людей, які живуть, що є благом для всіх, хто страждає генетичними порушеннями. Ми здатні «відновити» гени в живих організмах. Редагування генів також в тисячі разів точніше, ніж просто бомбардування насіння радіацією. Деякі застосовані приклади дезактивації гена, відповідального за вироблення глютену в пшениці: Результат – пшениця без глютену. Існує кілька методів, які цього досягають. 

Однією з найпопулярніших в наші дні є так званий CRISPR Cas-9. Ці “ножниці” є зазвичай перепрограмованими бактеріями, які передають нову інформацію про ген або деактивують неіснуючі або небажані гени. Багато науково-фантастичних романів і фільмів показують майбутнє, в якому ми можемо деактивувати генетичні дефекти і вилікувати людину від страшних захворювань. Деякі приклади історій, в яких використовувались подібні до CRISPR методи, – це фільми, такі як GATTACA, Зоряний шлях: Гнів Хана, або серіал Expanse, в якому редагування генів відіграє вирішальну роль у вирощуванні сільськогосподарських культур у космосі.

Яке відношення це має до коронавірусу?

Біологи-синтетики почали використовувати CRISPR для синтетичного створення частин коронавірусу, намагаючись запустити вакцину проти цього захворювання легенів і зможуть дуже швидко його масово виробляти. У поєднанні з комп’ютерним моделюванням та штучним інтелектом найкраща конструкція такої вакцини розраховується на комп’ютері та потім синтетично створюється. Це прискорює розробку вакцини і скорочує її з роками до лише місяців. Регуляторні органи показали, що в кризові періоди вони також можуть швидко затвердити нові процедури тестування та вакцинації, які зазвичай потребують років назад та назад з такими агенціями, як Міністерство Охорони Здоров’я?

Серед іншого, CRISPR дозволяє “шукати” конкретні гени, також гени вірусу. Завдяки чому стало можливим створення створити швидких та простих процедур тестування пацієнтів на коронавірус.

Зрештою, редагування генів може дати нам можливість підвищити імунітет людства, змінивши наші гени та зробивши нас більш стійкими до вірусів та бактерій.

Коронaвірус – це не остання криза

Хоча коронавірус є своєрідним екзаменом для сучасного суспільства, ми також повинні усвідомлювати, що він не буде останнім збудником, який може вбити мільйони. Якщо нам не пощастить, корона може швидко мутувати і з ним стане важче боротися. Наступні небезпечні віруси, грибки чи бактерії, ймовірно, не за горами. Отже, нам потрібно підтримувати новітні винаходи біотехнології, а не блокувати генетичні дослідження та доступ до їх результатів.

Наразі чимало тяганини і навіть прямо заборони стоять між інноваціями з величезним потенціалом, такими як CRISPR та пацієнтами по всьому світу. Нам потрібно переосмислити нашу неприязнь до генної інженерії та прийняти її. Постійна боротьбa з новоявними хворобами потребує сучасних відповідей.

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Merci la science! Un guide d’auto-assistance pour le coronavirus

Comment répondre à nos besoins en période de confinement ? Voici un guide des innovations qui nous permettent de passer ce désagréable moment.

Les deux dernières semaines ont probablement été les moments les plus étranges de la plupart de nos vies. Peu d’entre nous ont connu une restriction aussi massive de leurs voyages et de leur vie sociale avant l’apparition du coronavirus. Même en tant que passionné d’aviation et grand voyageur, je n’ai même pas vu l’immobilisation au sol de flottes entières d’avions au lendemain du 11 septembre 2001.

Les réunions d’affaires, conférences ou événements sportifs semblent être suspendus pendant au moins les six à huit semaines à venir. Ce n’est probablement qu’une question de temps avant que la plupart des pays ne ferme les salles de sport et les pubs.

Ce sera un défi non seulement pour l’économie, mais aussi pour notre vie sociale. Il sera important de garder le moral et la santé mentale. Il s’avère que des conversations vidéo régulières, mais très informelles avec des amis et des collègues, autour d’un verre, peuvent beaucoup aider à soulager l’anxiété accumulée par l’hystérie médiatique et le sentiment de ne pas être maître de la situation, impuissant.

Alors que nous essayons tous de nous adapter à une nouvelle réalité pour les 6 à 10 prochaines semaines, il y a aussi des raisons pour lesquelles je suis très heureux que cette crise survienne en 2020 et non en 2000. Beaucoup d’innovations se sont produites dans ce nouveau millénaire dont nous devrions être extrêmement reconnaissants.

Avant tout, nous devrions bien sûr être reconnaissants envers toutes les infirmières et tous les médecins qui ont aidé les patients en première ligne de l’épidémie. Ce seront des mois difficiles pour tous les professionnels de la santé et ils devraient recevoir tout le soutien nécessaire.

Et avant de nous plonger dans l’innovation médicale et la recherche d’un vaccin, regardons qui d’autre nous aide à prendre de la distance sociale, à nous isoler et à aplatir la courbe.

BESOIN DE TRAVAILLER ?

Les outils de travail à distance tels que Zoom, Asana ou les outils de Google ont déjà révolutionné le monde du travail. La plupart des réunions peuvent être converties en appel vidéo.

Ainsi, l’économie du savoir ou les emplois de défense des droits, comme ceux de mon organisation, peuvent au moins continuer à être productifs. Mais il est évident qu’il y a aussi la vie au-delà du travail et qu’il faut s’en occuper, y compris la garde des enfants.

BESOIN DE NOURRITURE ?

Grâce à des services de livraison de produits alimentaires tels qu’AmazonFresh et Ocado, j’ai pu constituer une bonne quantité de réserves de conserves, de produits secs et de produits pour la salle de bains, sans même avoir à me battre pour les derniers produits dans certains supermarchés presque vides. Au cours des prochaines semaines, nous aurons des livraisons régulières de produits frais, vu que je ne me contenterai pas de pâtes tant que corona ne sera pas vaincu. 

Les services de livraison de nourriture permettent de travailler encore plus facilement à domicile, tout en créant de la valeur, et d’être nourri par Papa John’s, Nando’s ou notre restaurant indien local. Domino’s Pizza est allé encore plus loin et vient de m’envoyer un courriel annonçant « Contact Free Delivery » au Royaume-Uni et en Irlande (j’habite à Londres) :

« En introduisant la livraison sans contact, nous pensons que nous donnerons à nos clients la tranquillité d’esprit lorsqu’ils commandent un Domino’s, tout en protégeant nos livreurs.

Vous pouvez sélectionner une livraison sans contact lors du passage de votre commande sur notre application ou notre site web. Votre chauffeur vous appellera à son arrivée pour convenir de l’endroit où vous souhaitez que votre nourriture soit laissée. Une fois la commande passée à l’endroit convenu, le chauffeur se tiendra à au moins deux mètres de vous pendant que vous irez chercher votre commande. Pour que le service soit vraiment sans contact, toutes les commandes de livraison sans contact doivent être prépayées en ligne ou par téléphone ».

Après m’être occupé de toute la pizza et du papier toilette dont j’ai besoin dans un avenir proche, il est maintenant temps d’examiner quels seront les besoins en matière de divertissement.

BESOIN DE DIVERTISSEMENT ?

Netflix et Amazon arrivent directement dans ma vie et, comme l’a fait remarquer ma collègue Maria, « c’est un fléau avec le WiFi ». Il n’est donc pas nécessaire d’aller dans le magasin de location de vidéos qui a fermé ses portes, mais vous pouvez diffuser en continu toutes les saisons de Buffy, et si cela dure plus longtemps que prévu, même Angel, directement chez vous.

Ma salle de sport vient de m’envoyer un e-mail m’informant qu’ils avaient un cas de COVID-19 et qu’ils sont actuellement fermés pour un nettoyage en profondeur. C’est bien que Kelli et Daniel de Fitness Blender aient plus de 500 vidéos d’entraînement gratuites sur YouTube. Sortez vos tapis de yoga !

Mais Buffy et HIIT ne sont pas disponibles en quantité suffisante pour une journée. Heureusement, les jeux vidéo (auxquels je n’ai pas prêté attention depuis longtemps) sont maintenant surtout diffusés en streaming ou téléchargés. Mes amis des médias sociaux m’ont recommandé Red Dead Redemption 2The Witcher 3 et Europa Universalis IV (probablement trop compliqué pour moi). Je pense donc que nous sommes tous prêts ici aussi !

BESOIN DE MÉDICAMENTS ?

Passons maintenant à l’une des plus grandes inventions de ces dernières décennies : les pharmacies en ligne ! Venant d’Allemagne et ayant travaillé dans le domaine de la politique de santé, je suis toujours perplexe quant à l’ampleur de la lutte contre les pharmacies en ligne et les ordonnances électroniques. En ces temps d’isolement et de distanciation sociale, ces deux mots sonnent comme de la musique à mes oreilles. 

J’ai pu commander et stocker toutes sortes de médicaments délivrés uniquement sur ordonnance, tels que des médicaments contre l’asthme, des inhibiteurs de la pompe à protons et des antibiotiques, sans même quitter mon appartement ; et tout cela LÉGALEMENT (avertissement : je souffre d’asthme) ! Il vous suffit de consulter un médecin en ligne ou de répondre à un quiz et de recevoir une ordonnance électronique.

C’est un soulagement énorme pour le système de santé, déjà mis à rude épreuve, car les patients n’inondent pas les cliniques juste pour demander des ordonnances et les pharmaciens peuvent se concentrer sur la production d’un plus grand nombre de désinfectants.

RÉJOUISSONS-NOUS DE CES INNOVATIONS

La plupart de ces services et entreprises mentionnés ci-dessus n’existaient même pas il y a vingt ans. Grâce à l’innovation et à la concurrence, les entrepreneurs ont mis au point ces nouvelles façons de servir les clients. C’est étonnant et, même si ce n’était peut-être qu’un simple gadget il y a quelques semaines, tout, de la vidéoconférence aux prescriptions électroniques, rend cette crise beaucoup plus gérable. Nous devrions nous en réjouir !

Il est évident qu’il existe des groupes vulnérables et que de nombreuses personnes souffriront lourdement du virus. C’est pourquoi nous avons besoin de plus d’innovation. Il y a déjà une course au premier vaccin et d’autres sociétés pharmaceutiques travaillent à la réorientation des antiviraux utilisés par exemple pour lutter contre le virus Ebola.

Certaines études suggèrent que certains médicaments contre le paludisme pourraient être utiles pour renforcer le système immunitaire des patients gravement malades atteints de coronaropathie. Il s’agit souvent de médicaments récemment découverts dont le développement nécessite beaucoup de temps et de capitaux. 

Nous devrions être reconnaissants pour l’innovation en médecine et admettre que ces percées ne sont possibles que grâce à des chercheurs enthousiastes et à l’appétit d’innovation risqué du secteur privé.

C’est pourquoi, à l’Agence pour le choix du consommateur (Consumer Choice Center), nous continuons à nous battre (depuis nos ordinateurs portables) pour le choix, l’innovation et l’élaboration de politiques pro-science. Nous en tirerons profit lors de la prochaine crise (un robot de garde d’enfants inclus) !

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Understanding gene editing with comic book figures… better fight viruses

Understanding gene editing with comic book figures… better fight viruses

UNDERSTANDING GENE EDITING WITH COMIC BOOK FIGURES

Humanity is currently facing a huge challenge imposed by the Coronavirus. Borders are being shut down, planes grounded, and factories closed. At the same time, scientists and public health professionals are working on tests, treatments, and vaccines to soon provide a medical response. Coping with corona might be one of the largest tests humans have faced in the past decades but it won’t be the last virus we need to defeat. It is time to embrace bioscience and allow more research and applications of genetic alteration methods.

For the layman, all this technobabble about mutagenesis and genetic engineering is difficult to comprehend and it took me personally a good amount of reading to start grasping what different methods exist and how these can massively improve our quality of life.

Let’s first look at the four most common ways to alter the genes of a plant or animal:

Dr. Xaver – Mutations per se just happen regularly in nature – This is how some amino acids ended up being humans a billion years later. Biological evolution can only happen thanks to mutations. Mutations in nature happen randomly or are caused by exogenous factors such as radiation (e.g. sun). For the comic book readers among us, X-men have mutations that (in most cases) occurred randomly.

The Hulk – Mutation through exposure (mutagens): One of the most common ways to manipulate seeds is exposing them to radiation and hoping for positive mutations (e.g. higher pest resistance). This method is very common since the 1950s and a very inaccurate shotgun approach aiming to make crops more resistant or palatable. It requires thousands of attempts to get a positive result. This method is widely used and legal in nearly every country. In our comic book universe, the Hulk is a good example of mutations caused by radiation.

Spiderman – Genetically Modified Organisms (transgenic GMO): This often-feared procedure of creating GMOs is based on inserting the genes of one species into the genes of another. In most cases, GMO crops have been injected with a protein of another plant or bacteria that makes the crop grow faster or be more resistant towards certain diseases. Other examples can be seen in crossing salmon with tilapia fish which makes the salmon grow twice as fast. Spiderman being bitten by a spider and suddenly being able to climb skyscrapers due to his enhanced spider-human (transgenic) DNA is an example from the comicverse.

GATTACA/Wrath of Khan – Gene Editing (the scissors): The latest and most precise way of altering an organism’s genes is so-called Gene Editing. In contrast to traditional GMOs, genes are not being implanted from another organism but changed within the organism due to a precise method of either deactivating certain genes or adding them.

This can be even done in grown humans that are alive, which is a blessing for everyone who suffers from genetic disorders. We are able to “repair” genes in live organisms. Gene editing is also thousands of times more accurate than just bombarding seeds with radiation. Some applied examples are deactivating the gene responsible for generating gluten in wheat: The result is gluten-free wheat. There are several methods that achieve this. One of the most popular ones these days is the so-called CRISPR Cas-9. These ‘scissors’ are usually reprogrammed bacteria that transmit the new gene information or deactivate defunct or unwanted genes. Many science fiction novels and movies show a future in which we can deactivate genetic defects and cure humans from terrible diseases. Some examples of stories in which CRISPR-like techniques have been used are movies such as GATTACA, Star Trek’s Wrath of Khan, or the Expanse series in which gene editing plays a crucial role in growing crops in space.

WHAT DOES THIS HAVE TO DO WITH THE CORONAVIRUS?

Synthetic biologists have started using CRISPR to synthetically create parts of the coronavirus in an attempt to launch a vaccine against this lung disease and be able to mass-produce it very quickly. In combination with computer simulations and artificial intelligence, the best design for such a vaccine is calculated on a computer and then synthetically created. This speeds up vaccine development and cuts it from years to merely months. Regulators and approval bodies have shown that in times of crisis they can also rapidly approve new testing and vaccination procedures which usually require years of back and forth with agencies such as the FDA?

CRISPR also allows the ‘search’ for specific genes, also genes of a virus. This helped researchers to build fast and simple testing procedures to test patients for corona.

In the long term, gene editing might allow us to increase the immunity of humans by altering our genes and making us more resistant to viruses and bacteria.

THIS WON’T BE THE LAST CRISIS

While the coronavirus seems to really test our modern society, we also need to be aware that this won’t be the last pathogen that has the potential to kill millions. If we are unlucky, corona might mutate quickly and become harder to fight. The next dangerous virus, fungus, or bacteria is probably around the corner. Hence we need to embrace the latest inventions of biotechnology and not block genetic research and the deployment of its findings.

Right now a lot of red tape and even outright bans are standing between lifesaving innovations such as CRISPR and patients around the world. We need to rethink our hostility towards genetic engineering and embrace it. To be frank: We are in a constant struggle to fight newly occurring diseases and need to be able to deploy state of the art human answers to this.


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In times of Coronavirus: policy-makers won’t stop legislating your consumer choice away

Disclaimer: Independently of my arguments in this blog post, it remains very important that sanitise your hands regularly, avoid physical contact with other people, and reduce your social interactions to the necessary levels. Particularly avoid contact with elderly people, and those with underlying health conditions. Consult your local government health websites for more information, particularly on detecting symptoms. 

As the world is paralysed by the Coronavirus crisis, many people have altered schedules. Working from home, different commute, restrictions on crossing borders and severely impacted air travel: for a while, our lives will look very different. While healthcare workers and medical researchers are working around the clock to provide life-saving help and discover possible cures, our media attention is shifting away from our day-to-day worries to the well-being of our friends and family.

Meanwhile, policy-makers are not on a break. In the United States Senate, the re-authorisation of the Patriot Act was passed, giving warrantless collection of personal data an extension of 77 days. The French National Assembly is currently suspended, yet set to resume next week with a debate on nuclear deterrence, as President Macron has been criticised for not keeping his word on the reduction of nuclear weapons capabilities. In Russia, President Vladimir Putin changed the constitution on March 14, allowing him to run for yet another two terms. Just last week, the UK Parliament narrowly voted down an amendment that would have banned the Chinese telecommunications operator Huawei, under considerable flack for not guaranteeing consumer privacy, from engaging in the UK market. 

What we’re also experiencing is a number of media stories on harm-reduction tools such as e-cigarettes and heat-not-burn products being dangerous in times of the virus, leading the way to further restrictions from governments. As consumers are paying attention to their own health and that of their families, authorities have an easier time passing otherwise unpopular decisions. Thus, consumers remain forced to consider their own attention as a valuable resource: the fight for consumer choice doesn’t rest.

Note that as a follower of the work of the Consumer Choice Center, you can send in tips through this website, making us and our volunteers aware of current events in the realm of consumer choice. Your local municipal council or government might be in the midst of trying to pass certain measures unnoticed, as news outlets are focused on this pandemic. Consumers will know that it is always a bigger struggle to repeal active legislation, than it is to stop those rules that are in the process of being made.

Some bans limiting consumer choice hurt especially in times of self-isolation: Home deliveries of alcohol, bans on online pharmacies, and limited opening hours of supermarkets are things you really don’t need right now.

Ultimately, legislators and regulators should give consumers a break, not only because people have more important things to do, but also because from a democratic standpoint, new restrictions ought to be carefully weighed and debated, before they pass the houses of parliament on the same day as people see their loved ones transported into emergency rooms. There are smart rules and relief for consumers that are being passed as we speak, and they should be applauded, but reductions in consumer choice need their fair share of input before they go to a vote.

For the sake of the standards we expect governments to abide by, let’s give consumers a break on new taxes, new bans, new infringements on their personal privacy, and new paternalistic policies. 


The Consumer Choice Center is the consumer advocacy group supporting lifestyle freedom, innovation, privacy, science, and consumer choice. The main policy areas we focus on are digital, mobility, lifestyle & consumer goods, and health & science.

The CCC represents consumers in over 100 countries across the globe. We closely monitor regulatory trends in Ottawa, Washington, Brussels, Geneva and other hotspots of regulation and inform and activate consumers to fight for #ConsumerChoice. Learn more at consumerchoicecenter.org

VIREN MIT DER GENSCHERE BEKÄMPFEN

Die Menschheit steht derzeit vor einer großen Herausforderung durch das Coronavirus. Die Grenzen werden geschlossen, Flugzeuge am Boden gehalten und Fabriken geschlossen. Gleichzeitig arbeiten Wissenschaftler und Fachleute des Gesundheitswesens an Tests, Behandlungen und Impfstoffen, um bald eine medizinische Reaktion zu ermöglichen. Die Bewältigung des Coronavirus könnte einer der größten Prüfungen sein, denen die Menschen in den letzten Jahrzehnten ausgesetzt waren, aber es wird nicht das letzte Virus sein, das wir besiegen müssen. Es ist an der Zeit, Biotechnologie einen höheren Stellenwert einzuräumen und mehr Forschung und Anwendungen von Methoden zur genetischen Veränderung zuzulassen.

Für den Laien ist dieses ganze Technik-Geschwätz über Mutagenese und Gentechnik schwer verständlich, und es hat mich persönlich eine gute Menge an Lektüre gekostet, um zu begreifen, welche verschiedenen Methoden es gibt und wie diese unsere Lebensqualität massiv verbessern können.

Betrachten wir zunächst die vier häufigsten Methoden, um die Gene einer Pflanze oder eines Tieres zu verändern:

Dr. Xaver – Mutationen an sich kommen in der Natur einfach regelmäßig vor

So ist aus einigen Aminosäuren eine Milliarde Jahre später zum Menschen geworden. Biologische Evolution kann nur dank Mutationen stattfinden. Mutationen in der Natur geschehen zufällig oder werden durch exogene Faktoren wie Strahlung (z.B. Sonne) verursacht. Für die Comic-Leser unter uns haben X-Männer Mutationen, die (in den meisten Fällen) zufällig auftreten.

The Hulk – Mutation durch Exposition (Mutagene)

Eine der häufigsten Arten, Samen zu manipulieren, ist, sie Strahlung auszusetzen und auf positive Mutationen zu hoffen (z.B. höhere Schädlingsresistenz). Diese Methode ist seit den 1950er Jahren sehr verbreitet und ein sehr unpräziser Schrotflintenansatz, der darauf abzielt, Pflanzen widerstandsfähiger oder schmackhafter zu machen. Sie erfordert Tausende von Versuchen, um ein positives Ergebnis zu erzielen. Diese Methode ist weit verbreitet und in fast jedem Land legal. In unserem Comic-Universum ist der Hulk ein gutes Beispiel für durch Strahlung verursachte Mutationen.

Spiderman – Genetisch veränderte Organismen (transgene GVOs)

Dieses oft gefürchtete Verfahren zur Herstellung von GVO basiert auf der Einfügung der Gene einer Art in die Gene einer anderen Spezies. In den meisten Fällen wurde den GVO-Kulturen ein Protein einer anderen Pflanze oder eines Bakteriums injiziert, das die Kulturpflanze schneller wachsen lässt oder sie widerstandsfähiger gegen bestimmte Krankheiten macht. Andere Beispiele sind die Kreuzung von Lachs mit Tilapia-Fischen, die den Lachs doppelt so schnell wachsen lässt. Spiderman, der von einer Spinne gebissen wird und plötzlich in der Lage ist, auf Wolkenkratzer zu klettern, weil er eine verbesserte spinnenmenschliche (transgene) DNA besitzt, ist ein Beispiel aus dem Comicverse.

GATTACA/Der Zorn des Khan – Gen-Editierung (die Schere)

Die neueste und präziseste Art, die Gene eines Organismus zu verändern, ist das sogenannte Gene Editing. Im Gegensatz zu den traditionellen GVO werden dabei keine Gene aus einem anderen Organismus implantiert, sondern durch eine präzise Methode, bei der bestimmte Gene entweder deaktiviert oder hinzugefügt werden, innerhalb des Organismus verändert.

Dies kann sogar bei erwachsenen, lebenden Menschen geschehen, was für alle, die an genetischen Störungen leiden, ein Segen ist. Wir sind in der Lage, Gene in lebenden Organismen zu „reparieren“. Die Bearbeitung von Genen ist auch tausendmal genauer als das bloße Beschießen von Samen mit Strahlung. Ein angewandtes Beispiel ist die Deaktivierung des Gens, das für die Erzeugung von Gluten im Weizen verantwortlich ist: Das Ergebnis ist glutenfreier Weizen. Es gibt mehrere Methoden, die dies erreichen. Eine der populärsten ist heutzutage das sogenannte CRISPR Cas-9. Diese „Scheren“ sind normalerweise umprogrammierte Bakterien, die die neue Geninformation übertragen oder defekte oder unerwünschte Gene deaktivieren. Viele Science-Fiction-Romane und -Filme zeigen eine Zukunft, in der wir Gendefekte deaktivieren und Menschen von schrecklichen Krankheiten heilen können. Einige Beispiele für Geschichten, in denen CRISPR-ähnliche Techniken eingesetzt wurden, sind Filme wie GATTACA, Star Treks Zorn des Khan oder die Expanse-Serie, in der die Genbearbeitung eine entscheidende Rolle beim Anbau von Nutzpflanzen im Weltraum spielt.

Was hat das mit dem Coronavirus zu tun?

Synthetische Biologen haben begonnen, mit CRISPR Teile des Coronavirus synthetisch herzustellen, um einen Impfstoff gegen diese Lungenkrankheit auf den Markt zu bringen und ihn sehr schnell in Massenproduktion herstellen zu können. In Kombination mit Computersimulationen und künstlicher Intelligenz wird das beste Design für einen solchen Impfstoff auf einem Computer berechnet und dann synthetisch hergestellt. Dadurch wird die Impfstoffentwicklung beschleunigt und von Jahren auf nur noch Monate verkürzt. Aufsichtsbehörden und Zulassungsbehörden haben gezeigt, dass sie in Krisenzeiten auch neue Test- und Impfverfahren, die normalerweise jahrelanges Hin und Her mit Behörden wie der FDA erfordern, schnell genehmigen können?

CRISPR ermöglicht auch die ‚Suche‘ nach bestimmten Genen, auch Genen eines Virus. Dies half den Forschern, schnelle und einfache Testverfahren zu entwickeln, um Patienten auf Corona zu testen.

Auf lange Sicht könnte die Genbearbeitung es uns ermöglichen, die Immunität des Menschen zu erhöhen, indem wir unsere Gene verändern und uns resistenter gegen Viren und Bakterien machen.

Dies wird nicht die letzte Krise sein

Während das Coronavirus unsere moderne Gesellschaft wirklich auf die Probe zu stellen scheint, müssen wir uns auch bewusst sein, dass dies nicht der letzte Erreger sein wird, der das Potenzial hat, Millionen von Menschen zu töten. Wenn wir Pech haben, könnte die Corona schnell mutieren und schwerer zu bekämpfen sein. Der nächste gefährliche Virus, Pilz oder Bakterium steht wahrscheinlich schon vor der Tür. Deshalb müssen wir die neuesten Erfindungen der Biotechnologie annehmen und dürfen die Genforschung und die Umsetzung ihrer Ergebnisse nicht blockieren.

Im Moment stehen zwischen lebensrettenden Innovationen wie CRISPR und Patienten auf der ganzen Welt eine Menge Bürokratie und sogar völlige Verbote. Wir müssen unsere Feindseligkeit gegenüber der Gentechnik überdenken und uns ihr stellen. Um ehrlich zu sein: Wir sind in einem ständigen Kampf gegen neu auftretende Krankheiten und müssen in der Lage sein, auf dem neuesten Stand der Technik menschliche Antworten darauf zu geben.

Originally published here.


The Consumer Choice Center is the consumer advocacy group supporting lifestyle freedom, innovation, privacy, science, and consumer choice. The main policy areas we focus on are digital, mobility, lifestyle & consumer goods, and health & science.

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What we should be thankful for: A CORONA SELF HELP GUIDE

The last couple of weeks were probably some of the strangest times in most of our lives. Only few of us have seen such a massive restriction of travel and social life prior to the coronavirus. Even as an aviation geek and frequent traveler, the grounding of entire fleets of planes is something I haven’t even seen in the aftermath of 9/11.

Physical business meetings, conferences, or sports events seem to be off for at least the next six to eight weeks. It is probably only a matter of time until most countries close down gyms and pubs. This will not only be a challenge for the economy but also for our social lives. Keeping up morale and mental health will be important and I figured out that regular but very casual video chats with friends and colleagues (over a drink) can help a lot to ease the anxieties built up by media hysteria and the feeling of not being in control of the situation (helplessness).

So while we are all trying to adjust to a new reality for the next 6-10 weeks there are also reasons why I am very happy that this crisis happens in 2020 and not in 2000. There are many innovations that happened in this new millennium we should be extremely thankful for.

First and foremost we should of course be thankful for all the nurses and doctors helping patients at the frontlines of the outbreak. This will be some challenging months for all healthcare professionals and they should receive all necessary support.

And before diving into medical innovation and the search for a vaccine let’s look who else is helping us to social distance, self-isolate, and flatten the curve.

Remote working tools such as Zoom, Asana, or Google Suite have already revolutionized the workplace. Most meetings can be switched to a video call. So at least the knowledge economy or advocacy jobs such ours can still keep being productive. But obviously there’s also life beyond work and that needs to be taken care of (including child care).

Thanks to grocery delivery services such AmazonFresh and Ocado I was able to build up a good amount of supplies of canned and dried foods and bathroom supplies even without having to fight for the last products in some nearly empty supermarkets. For the next few weeks we have regular deliveries of fresh foods so I won’t run fully on Mac n Cheese until corona is defeated. 

Food delivery services make it even easier to work from home, still create value, and being fed by Papa John’s, Nando’s, or our local Indian restaurant. Domino’s Pizza went even further and just sent me an email announcing ‘Contact Free Delivery’ in the UK and Ireland:

“By introducing Contact Free Delivery, we believe that we will give our customers peace of mind when ordering a Domino’s, while also protecting our delivery drivers.

You can select a Contact Free Delivery at the checkout on our app or website when placing your order. Your driver will call you when they arrive to agree where you want your food left. Once the order has been placed in the agreed location, the driver will stay at least two meters away while you collect your order.  To ensure the service is truly contact free, all Contact Free Delivery orders must be pre-paid online or over the phone.”

Having taken care of all the pizza and toilet paper I need for the foreseeable future it is now time to look at what entertainment needs will be important. Netflix and Amazon stream directly into my living and as my colleague Maria pointed out “It’s a plague with WiFi”. So no need to go to the defunct video rental store but be excited to stream all seasons of Buffy (and if this goes longer than expected even Angel) directly into your home.

My gym just emailed me that they had a case of COVID-19 and they are currently shut down for deep cleaning. Good that Kelli and Daniel of Fitness Blender have over 500 free workout videos on YouTube. Get your Yoga Mats out!

But there’s only so much of Buffy and HIIT you can take a day. Fortunately video games (which I haven’t paid attention to for a long time) are now mainly also being streamed or downloaded. My social media friends recommended me Red Dead Redemption 2, The Witcher 3, and Europa Universalis IV (probably too complicated for me). So I think we are all set here as well!

Now to one of the greatest inventions of the past decades: Online pharmacies! Coming from Germany and having worked in health policy I am always puzzled how much vested interest fights against online pharmacies and e-prescriptions. In times of self-isolation and social distancing these two words sound like music to my ears. 

I was able to reorder and stock up all sorts of prescription only drugs such as asthma medicine, proton pump inhibitors, and antibiotics without even leaving my flat – and all of this LEGALLY (disclaimer: I do have asthma)! You just have an online consultation with a doctor or take a quiz and receive an electronic prescription. This is definitely a massive relief on the already challenged health system as patients don’t flood clinics just to ask for prescriptions and pharmacists can focus on producing more sanitizers.

Most of these above mentioned services and companies did not even exist two decades ago. Thanks to innovation and competition entrepreneurs carved out these new ways of servicing customers. This is amazing and while it might have been a mere gimmick some weeks ago, everything from videoconferencing to electronic prescriptions makes this crisis much more manageable. We should be thankful for that!

Obviously there are vulnerable groups and many people will suffer heavily from the virus. That’s why we need more innovation. There’s already a race to the first vaccine and other pharmaceutical companies are working on repurposing antivirals that are being used for instance in fighting the Ebola Virus. Some studies suggest that certain Malaria medication might be helpful to boost the immune system of severely sick corona patients. These are often recently discovered drugs that require a lot of time and capital to be developed. 

We should be thankful for innovation in medicine and acknowledge that these breakthroughs are only possible thanks to keen researchers and a risky appetite for innovation shown by the private sector. This is why we at the Consumer Choice Center keep fighting (from our laptops) for choice, innovation, and evidence-based policy making. We will benefit in the next crisis from it (a child care robot included)!


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CORONA: WOFÜR WIR JETZT DANKBAR SEIN SOLLTEN

Die letzten paar Wochen gehörten für die meisten von uns wahrscheinlich zu den seltsamsten Zeiten ihres Lebens. Nur wenige von uns haben vor dem Coronavirus eine so massive Einschränkung des Reise- und Gesellschaftslebens erlebt. Sogar als Luftfahrtenthusiast und Vielreisender habe ich das Flugverbot für ganze Flugzeugflotten selbst nach dem 11. September so noch nicht erlebt.

Physische Geschäftstreffen, Konferenzen oder Sportveranstaltungen scheinen zumindest in den nächsten sechs bis acht Wochen nicht stattzufinden. Es ist wahrscheinlich nur eine Frage der Zeit, bis die meisten Länder Fitnessstudios und Kneipen schließen. Dies wird nicht nur eine Herausforderung für die Wirtschaft, sondern auch für unser gesellschaftliches Leben sein. Es wird wichtig sein, Moral und psychische Gesundheit aufrechtzuerhalten, und ich habe herausgefunden, dass regelmäßige, aber sehr zwanglose Videochats mit Freunden und Kollegen (bei einem Drink) viel dazu beitragen können, die durch die Medienhysterie und das Gefühl der Hilflosigkeit aufgebauten Ängste zu lindern.

Während wir also alle versuchen, uns für die nächsten Wochen auf eine neue Realität einzustellen, gibt es auch Gründe, warum ich sehr froh bin, dass diese Krise im Jahr 2020 und nicht im Jahr 2000 eintritt. Es gibt viele Neuerungen, die in diesem neuen Jahrtausend geschehen sind und für die wir sehr dankbar sein sollten.

In erster Linie sollten wir natürlich allen Krankenschwestern und Ärzten dankbar sein, die den Patienten an vorderster Front des Ausbruchs helfen. Dies werden einige herausfordernde Monate für alle Angehörigen der Gesundheitsberufe sein, und sie sollten alle notwendige Unterstützung erhalten.

Und bevor wir uns in die medizinische Innovation und die Suche nach einem Impfstoff stürzen, sollten wir uns ansehen, wer uns sonst noch dabei hilft, soziale Distanz zu gewinnen, sich selbst zu isolieren und die Kurve zu verflachen.

Tools für das Arbeiten aus der Ferne wie Zoom, Asana oder Google Suite haben den Arbeitsplatz bereits revolutioniert. Die meisten Besprechungen können auf einen Videoanruf umgestellt werden. So können zumindest die Wissensökonomie, Finanzsektor und andere weiterhin produktiv bleiben. Aber natürlich gibt es auch ein Leben jenseits der Arbeit, für das man sorgen muss (einschließlich Kinderbetreuung).

Dank Lebensmittellieferdiensten wie AmazonFresh konnte ich einen guten Vorrat an Konserven, Trockenfutter und Toilettenartikeln aufbauen, auch ohne in einigen fast leeren Supermärkten um die letzten Produkte kämpfen zu müssen. Für die nächsten Wochen haben wir regelmäßige Lieferungen von frischen Lebensmitteln, so dass ich erst dann voll auf Mac’n’Cheese laufen werde, wenn Corona hoffentlich schon besiegt ist. 

Durch die Lebensmittellieferungen ist es noch einfacher, von zu Hause aus zu arbeiten, noch immer einen Mehrwert zu schaffen während man von Papa John’s, Nando’s oder unserem örtlichen indischen Restaurant gefüttert wird. Domino’s Pizza ging sogar noch weiter und schickte mir gerade eine E-Mail mit der Ankündigung „Kontaktfreie Lieferung“ in Großbritannien und Irland:

„Durch die Einführung der kontaktlosen Lieferung glauben wir, dass wir unseren Kunden die Sicherheit geben, wenn sie eine Domino’s Pizza bestellen, und gleichzeitig unsere Fahrer bei der Lieferung schützen.

Sie können eine kontaktlose Lieferung an der Kasse in unserer App oder auf unserer Website auswählen, wenn Sie Ihre Bestellung aufgeben. Ihr Fahrer wird Sie bei der Ankunft anrufen, um zu vereinbaren, wo Sie Ihr Essen hinterlassen möchten. Sobald die Bestellung an dem vereinbarten Ort aufgegeben wurde, hält der Fahrer mindestens zwei Meter Abstand, während Sie Ihre Bestellung abholen.  Um sicherzustellen, dass der Service wirklich kontaktfrei ist, müssen alle Bestellungen für die kontaktfreie Lieferung online oder telefonisch im Voraus bezahlt werden“.

Nachdem ich mich um all die Pizza und das Toilettenpapier gekümmert habe, die ich in absehbarer Zukunft brauche, ist es nun an der Zeit, sich zu überlegen, welche Unterhaltungsbedürfnisse wichtig sein werden. Netflix und Amazon streamen direkt in mein Leben, und wie meine Kollegin Maria sagte: „Es ist eine Plage mit WiFi“. Ihr müsst also nicht in den nicht mehr existierenden Videoverleih gehen, sondern könnt euch darauf freuen, alle Staffeln von Buffy (und wenn es noch länger dauert als erwartet, sogar Angel) direkt ins Haus zu streamen.

Mein Fitnessstudio hat mir gerade per E-Mail mitgeteilt, dass es einen Fall von COVID-19 hat und dass es derzeit wegen einer Tiefenreinigung geschlossen ist. Gut, dass Kelli und Daniel von Fitness Blender über 500 kostenlose Trainingsvideos auf YouTube haben. Holet die Yogamatten raus!

Aber man kann schließlich nicht den ganzen Tag Buffy und HIIT schauen. Glücklicherweise werden jetzt auch Videospiele (denen ich schon lange keine Aufmerksamkeit mehr gewidmet habe) hauptsächlich gestreamt oder heruntergeladen. Meine Social-Media-Freunde haben mir Red Dead Redemption 2, The Witcher 3 und Europa Universalis IV (wahrscheinlich zu kompliziert für mich) empfohlen. Ich denke also, wir sind hier auch alle bereit!

Nun zu einer der größten Erfindungen der letzten Jahrzehnte: Online-Apotheken! Da ich aus Deutschland komme und in der Gesundheitspolitik gearbeitet habe, ist es mir immer wieder ein Rätsel, wie sehr Sonderinteressen gegen Online-Apotheken und E-Rezepte kämpen. In Zeiten der Selbstisolierung und der gesellschaftlichen Distanzierung klingen diese beiden Worte in meinen Ohren wie Musik. 

Ich konnte alle Arten von verschreibungspflichtigen Medikamenten wie Asthmamedikamente, Protonenpumpenhemmer und Antibiotika nachbestellen und einlagern, ohne meine Wohnung zu verlassen – und das alles LEGAL (aber: Ich habe Asthma)! Man braucht in England nur eine Online-Konsultation bei einem Arzt oder nimmt an einem Quiz teil und erhält ein elektronisches Rezept. Dies ist definitiv eine massive Erleichterung für das ohnehin schon angeschlagene Gesundheitssystem, das mit Patienten überflutet wird. 

Die meisten der oben genannten Dienstleistungen und Unternehmen gab es vor zwei Jahrzehnten noch gar nicht. Dank Innovation und Wettbewerb haben die Unternehmer diese neuen Wege der Kundenbetreuung gefunden. Das ist erstaunlich, und obwohl es vor einigen Wochen vielleicht nur eine Spielerei war, macht alles, von Videokonferenzen bis hin zu elektronischen Rezepten, diese Krise viel leichter zu bewältigen. Dafür sollten wir dankbar sein!

Natürlich gibt es anfällige Gruppen, und viele Menschen werden schwer unter dem Virus leiden. Deshalb brauchen wir mehr Innovation. Es gibt bereits einen Wettlauf um den ersten Impfstoff, und andere pharmazeutische Unternehmen arbeiten an der Neuausrichtung von Antivirenmitteln, die zum Beispiel im Kampf gegen das Ebola-Virus eingesetzt werden. Einige Studien deuten darauf hin, dass bestimmte Malariamedikamente das Immunsystem von schwerkranken Coronapatienten stärken könnten. Dabei handelt es sich oft um kürzlich entdeckte Medikamente, deren Entwicklung viel Zeit und Kapital erfordert. 

Wir sollten für Innovationen in der Medizin dankbar sein und anerkennen, dass diese Durchbrüche nur dank eifriger Forscher und einer risikofreudigen Innovationsfreudigkeit des privaten Sektors möglich sind. Aus diesem Grund kämpfen wir im Consumer Choice Center (von unseren Laptops aus) weiterhin für Wahlmöglichkeiten, Innovation und evidenzbasierte Politikgestaltung. Wir werden in der nächsten Krise davon profitieren (einschließlich eines Kinderbetreuungsroboters)!


The Consumer Choice Center is the consumer advocacy group supporting lifestyle freedom, innovation, privacy, science, and consumer choice. The main policy areas we focus on are digital, mobility, lifestyle & consumer goods, and health & science.

The CCC represents consumers in over 100 countries across the globe. We closely monitor regulatory trends in Ottawa, Washington, Brussels, Geneva and other hotspots of regulation and inform and activate consumers to fight for #ConsumerChoice. Learn more at consumerchoicecenter.org

Fight Viruses by releasing the Gene Scissors: What is Gene Editing and why should we get excited about it?

Understanding gene editing with comic book figures

Humanity is currently facing a huge challenge imposed by the Coronavirus. Borders are being shut down, planes grounded, and factories closed. At the same time, scientists and public health professionals are working on tests, treatments, and vaccines to soon provide a medical response. Coping with corona might be one of the largest tests humans have faced in the past decades but it won’t be the last virus we need to defeat. It is time to embrace bioscience and allow more research and applications of genetic alteration methods.

For the layman, all this technobabble about mutagenesis and genetic engineering is difficult to comprehend and it took me personally a good amount of reading to start grasping what different methods exist and how these can massively improve our quality of life.

Let’s first look at the four most common ways to alter the genes of a plant or animal: 

  • Dr. Xaver – Mutations per se just happen regularly in nature – This is how some amino acids ended up being humans a billion years later. Biological evolution can only happen thanks to mutations. Mutations in nature happen randomly or are caused by exogenous factors such as radiation (e.g. sun). For the comic book readers among us, X-men have mutations that (in most cases) occurred randomly.
Mutations occur in nature all the time
  • The Hulk – Mutation through exposure (mutagens): One of the most common ways to manipulate seeds is exposing them to radiation and hoping for positive mutations (e.g. higher pest resistance). This method is very common since the 1950s and a very inaccurate shotgun approach aiming to make crops more resistant or palatable. It requires thousands of attempts to get a positive result. This method is widely used and legal in nearly every country. In our comic book universe, the Hulk is a good example of mutations caused by radiation.
Your daily veggies and the Hulk have much more in common than you would think
  • Spiderman – Genetically Modified Organisms (transgenic GMO): This often-feared procedure of creating GMOs is based on inserting the genes of one species into the genes of another. In most cases, GMO crops have been injected with a protein of another plant or bacteria that makes the crop grow faster or be more resistant towards certain diseases. Other examples can be seen in crossing salmon with tilapia fish which makes the salmon grow twice as fast. Spiderman being bitten by a spider and suddenly being able to climb skyscrapers due to his enhanced spider-human (transgenic) DNA is an example from the comicverse. 
Combining genes across species: When spiders and humans come together
  • GATTACA/Wrath of Khan – Gene Editing (the scissors): The latest and most precise way of altering an organism’s genes is so-called Gene Editing. In contrast to traditional GMOs, genes are not being implanted from another organism but changed within the organism due to a precise method of either deactivating certain genes or adding them. 
Gluten-free Super Villain: Gene Editing is not so much about super-humans but more about keeping and making us healthy

This can be even done in grown humans that are alive, which is a blessing for everyone who suffers from genetic disorders. We are able to “repair” genes in live organisms. Gene editing is also thousands of times more accurate than just bombarding seeds with radiation. Some applied examples are deactivating the gene responsible for generating gluten in wheat: The result is gluten-free wheat. There are several methods that achieve this. One of the most popular ones these days is the so-called CRISPR Cas-9. These ‘scissors’ are usually reprogrammed bacteria that transmit the new gene information or deactivate defunct or unwanted genes. Many science fiction novels and movies show a future in which we can deactivate genetic defects and cure humans from terrible diseases. Some examples of stories in which CRISPR-like techniques have been used are movies such as GATTACA, Star Trek’s Wrath of Khan, or the Expanse series in which gene editing plays a crucial role in growing crops in space.

What does this have to do with the Coronavirus?

Synthetic biologists have started using CRISPR to synthetically create parts of the coronavirus in an attempt to launch a vaccine against this lung disease and be able to mass-produce it very quickly. In combination with computer simulations and artificial intelligence, the best design for such a vaccine is calculated on a computer and then synthetically created. This speeds up vaccine development and cuts it from years to merely months. Regulators and approval bodies have shown that in times of crisis they can also rapidly approve new testing and vaccination procedures which usually require years of back and forth with agencies such as the FDA?

CRISPR also allows the ‘search’ for specific genes, also genes of a virus. This helped researchers to build fast and simple testing procedures to test patients for corona.

In the long term, gene editing might allow us to increase the immunity of humans by altering our genes and making us more resistant to viruses and bacteria. 

This won’t be the last crisis

While the coronavirus seems to really test our modern society, we also need to be aware that this won’t be the last pathogen that has the potential to kill millions. If we are unlucky, corona might mutate quickly and become harder to fight. The next dangerous virus, fungus, or bacteria is probably around the corner. Hence we need to embrace the latest inventions of biotechnology and not block genetic research and the deployment of its findings.

Right now a lot of red tape and even outright bans are standing between lifesaving innovations such as CRISPR and patients around the world. We need to rethink our hostility towards genetic engineering and embrace it. To be frank: We are in a constant struggle to fight newly occurring diseases and need to be able to deploy state of the art human answers to this.

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